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Se inicia generalmente en niños y adultos jóvenes. Por eso se le conoce también como diabetes juvenil. También es posible, aunque con menos frecuencia, que este tipo de diabetes se inicia partir de los 40 años. La diabetes mellitus tipo 1 (DM1) representa entre el 5% y el 10% de todos los casos de diabetes.

Es una enfermedad autoinmune en la cual el páncreas no produce insulina.El propio sistema inmunológico o de defensa del organismo ha inactivado la parte del páncreas que produce la insulina (células beta de los islotes Langerhans).

Cuando el páncreas de una persona no produce insulina, la concentración de glucosa en sangra se eleva muchísimo y produce síntomas como: sed excesiva, enormes ganas de orinar, presencia de acetona en la orina, y generalmente pérdida de peso, aunque se haya tenido más hambre de lo habitual en las últimas semanas o meses.

Todas las personas con DM1 saben que tienen esta enfermedad, por que los síntomas anteriormente mencionados, son tan exagerados que todas han consultado al médico, por lo que se ha podido realizar el diagnóstico e iniciar el tratamiento.

Las personas con DM1 tienen que inyectarse insulina para poder vivir y seguir un plan de alimentación saludable, con control en cada comida o suplemento de los alimentos que elevan la concentración de glucosa ensangre ( leche, farináceos, fruta…), y adaptar la insulina y/o alimentación si realizan más actividad física.

Por ello es muy importante analizar la glucemia capilar con frecuencia y aprender a interpretar los resultados para ajustar la insulina en función de los mismos.

Para saber si una persona presenta riesgo elevado de padecer DM1 debe realizarse unos análisis de sangre especiales que detectan distintos anticuerpos ( ICA, IA2, GAD…) dirigidos contra las células del páncreas que fabrican la insulina. Si a una persona se le detectan cantidades elevadas de estos anticuerpos, tiene elevado riesgo de desarrollar la DM1. Estos análisis por el momento sólo se realizan en el contexto de estudios de investiga.